Le milliardaire Jeff Bezos entre dans l’histoire en effectuant le premier vol spatial civil sans pilote.

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« Le meilleur jour de ma vie« , a déclaré le magnat quelques secondes après son retour sur Terre. Le vol a duré 10 minutes et 12 secondes, et pendant quelques instants, il a fait l’expérience de l’apesanteur. Se trouvaient également à bord le frère de Bezos, un ancien pilote de 82 ans et un étudiant de 18 ans.

Jeff Bezos, fondateur de la société Amazon et personne la plus riche du monde grâce à elle, est entré dans l’histoire mardi en effectuant le premier vol spatial sans pilote, réservé aux civils, pour sa société aérospatiale Blue Origin.

Le milliardaire a piloté le vaisseau spatial New Shepard au-dessus de la frontière spatiale, à une altitude d’environ 105 km, et a fait l’expérience de l’apesanteur au cours d’un vol qui a duré 10 minutes et 12 secondes.

« Le meilleur jour de tous les temps« , a déclaré Bezos quelques secondes après l’atterrissage réussi de la capsule. Les caméras de télévision l’ont filmé à l’intérieur, souriant et faisant un signe du pouce levé pour indiquer que tout s’était bien passé, quelques minutes avant qu’il ne quitte le vaisseau et ne célèbre ce succès avec un groupe de parents et d’amis qui ont accueilli les astronautes après leur retour sur Terre.

Le vaisseau spatial a décollé à 9 h 12 (heure de la côte Est, 8 h 00 heure locale), avec environ 12 minutes de retard sur le calendrier prévu, depuis une plateforme située dans le désert du Texas, non loin d’El Paso.

Bezos a voyagé avec un équipage unique composé de trois autres personnes, dont le plus âgé et le plus jeune à avoir été dans l’espace.

Wally Funk, le vétéran du groupe âgé de 82 ans, était l’une des 13 femmes pilotes du groupe Mercury 13, qui a subi les mêmes tests que le corps d’astronautes exclusivement masculin de la NASA au début des années 1960, mais n’est jamais allé dans l’espace.

Oliver Daemen, tout juste âgé de 18 ans, est un étudiant néerlandais en physique, passionné par l’espace depuis l’âge de quatre ans, qui a gagné une place sur le New Shepard lors d’une vente aux enchères : son père a payé 28 millions de dollars.

Le frère de Bezos, Mark, un ami proche et compagnon d’aventure, complète le quatuor.

La capsule a décollé sans incident, propulsée par une fusée qui a atteint 3 540 kilomètres à l’heure. Quelques minutes plus tard, comme prévu, les astronautes ont fait l’expérience de l’apesanteur.

« Le centre de contrôle a confirmé que la capsule s’est séparée de la fusée. Jeff, Mark, Wally et Oliver sont en train de déboucler leur harnais et de faire l’expérience de l’apesanteur« , a expliqué Blue Origin sur son compte Twitter.

Pendant ces minutes, les célébrations et les acclamations des astronautes ont pu être entendues sur la retransmission en direct du vol spatial.

L’avenir du tourisme spatial

Bezos a soigné les moindres détails du vol historique de la capsule Blue Origin : elle a été baptisée du nom du premier astronaute américain, Alan Shepard, et a décollé le jour du 52e anniversaire de l’alunissage d’Apollo 11, une date très importante pour le milliardaire.

La tentative de Bezos d’atteindre l’espace fait suite au voyage du milliardaire Richard Branson, le 11 juillet, à bord d’un véhicule développé par sa société privée, Virgin Galactic. Mais contrairement à l’avion Unity de Virgin Galactic, la fusée et la capsule New Shepard volent de manière autonome, sans pilote à bord, et au-dessus des limites de ce qui est officiellement considéré comme l’espace.

Le bord est défini par la ligne dite de Kármán, à une altitude estimée à 105 km au-dessus du niveau de la mer. L’avion de Virgin Galactic n’a atteint qu’une altitude d’environ 85 km.

« J’ai hâte de voir ce que ça va donner. Les gens qui vont dans l’espace disent qu’ils en reviennent changés », avait déclaré avec enthousiasme le milliardaire de 57 ans lors d’une interview accordée au TODAY de notre chaîne sœur NBC News quelques heures avant le décollage.

Le lancement marque une étape importante pour Blue Origin dans sa course au tourisme spatial. La société, qui espère normaliser ces vols opérationnels habités dans un avenir proche, prévoit deux autres expéditions cette année. Bien que les prix des billets individuels n’aient pas encore été annoncés, ils devraient coûter plusieurs centaines de milliers de dollars.

Virgin Galactic a déjà plus de 600 réservations à 250 000 dollars chacune. Fondée par Branson en 2004, la société a envoyé quatre fois des équipages dans l’espace et prévoit deux autres vols d’essai depuis le Nouveau-Mexique avant de lancer des clients l’année prochaine.

Blue Origin – fondée par Bezos en 2000 près du siège d’Amazon à Seattle, à Kent, dans l’État de Washington – avait effectué avec succès 15 vols d’essai dans l’espace sans occupants depuis 2015.

Cependant, SpaceX a déjà effectué des vols dans l’espace et ses engins spatiaux ont été utilisés pour transporter des astronautes vers la station spatiale internationale ou pour mettre des satellites en orbite d’une manière commerciale qui va bien au-delà du tourisme spatial.

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