L’affaire Kitty Genovese : le meurtre à témoins multiples qui a créé un terme en psychologie et la ligne d’urgence 911

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Un nouveau terme de psychologie sociale et un numéro de téléphone d’urgence unifié sont apparus après le meurtre d’une jeune femme à New York sous l’œil attentif de plusieurs voisins en 1964.

Aux premières heures du 13 mars de cette année-là, la jeune femme de 28 ans rentrait chez elle après avoir travaillé dans un bar lorsqu’un homme l’a poignardée deux fois dans le dos sous les fenêtres de son immeuble résidentiel.

L’un des voisins, pensant qu’il s’agissait d’une querelle de famille, a crié par la fenêtre de laisser la jeune fille tranquille. Le tueur a paniqué et s’est enfui. Kitty, gravement blessée, a lutté pour rejoindre son appartement.

Dix minutes plus tard, cependant, le tueur est revenu. Il a trouvé la femme épuisée dans le couloir arrière du bâtiment. Là, il l’a poignardée à plusieurs reprises, l’a violée, l’a volée et est parti. Bien que l’exécution du crime ait duré plus d’une demi-heure, seule une voisine, Sophia Farrar, est sortie pour aider Kitty, déjà après la deuxième attaque. Elle a attendu l’ambulance à côté d’elle, mais c’était trop tard.

Le tueur a été arrêté quelques jours plus tard. Il a été identifié comme étant Winston Moseley, 29 ans, mari et père de trois enfants. Lors de l’interrogatoire, il a avoué le crime et deux autres meurtres et viols, ainsi qu’une quarantaine de vols. Il n’avait aucun motif pour attaquer Kitty et ne la connaissait pas ; c’était un maniaque. Des examens psychiatriques ont conclu qu’il était nécrophile.

L’affaire est devenue connue plusieurs semaines plus tard, lorsque le New York Times a publié un article intitulé « 37 Who Saw a Murder and Didn’t Call the Police ». Bien que le journal ait exagéré à la fois le nombre de témoins et leur inaction, la publication a choqué le public. Les propos d’un voisin, qui a déclaré ne pas avoir contacté les agents pour ne pas être « impliqué », ont eu un effet particulier.

Effet de proximité

Les psychologues John Darley et Bibb Latané ont décidé d’enquêter davantage. Dans une expérience dont les résultats ont été publiés en 1968, ils ont constaté que plus le nombre de personnes témoins d’une situation d’urgence est élevé, moins l’une d’entre elles est susceptible d’aider la victime : dans le cas d’un seul spectateur, la probabilité est de 85 % ; s’il y en a trois, elle tombe à 31 %.

Ne se contentant pas d’explications moralisatrices, les chercheurs notent : « Ils prétendent généralement que les personnes qui n’interviennent pas sont en quelque sorte différentes du reste d’entre nous, qu’elles sont ‘aliénées par l’industrialisation’, ‘déshumanisées par l’urbanisation’, ‘dépersonnalisées par la vie dans une société froide’ ou ‘psychopathes’. […] Toutefois, ils n’ont pas permis de prédire la rapidité ou la probabilité de l’aide », ont conclu les scientifiques.

911

Une autre conséquence du meurtre a été la création aux États-Unis d’une ligne d’urgence unifiée. La nécessité de ce système est apparue lorsque l’un des témoins a déclaré ne pas avoir appelé la police parce qu’il ne savait pas comment le faire. C’est ainsi qu’en 1968, la société AT&T a ouvert la ligne 911.

Quant à Moseley, il a été condamné à mort, mais le verdict a ensuite été réduit à la prison à vie. Il est mort en prison en 2016.

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