C’est maintenant au tour de Jeff Bezos d’entrer dans l’histoire en volant dans l’espace.

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Un peu plus d’une semaine après que Richard Branson se soit envolé aux confins de l’espace, le milliardaire Jeff Bezos s’apprête à faire un voyage tout aussi périlleux à bord de sa propre fusée.

Bezos tentera de s’envoler dans l’espace le mardi 20 juillet, à bord d’une fusée et d’une capsule développées par Blue Origin, la société spatiale privée du fondateur d’Amazon. Il s’agira du premier lancement avec équipage de la fusée New Shepard de Blue Origin et, en cas de succès, Bezos entrera dans l’histoire en participant au premier vol suborbital sans pilote avec un équipage civil.

Plusieurs autres jalons pourraient être posés au cours de ce voyage. L’un des passagers qui se joindra à Bezos pourrait devenir la personne la plus âgée à aller dans l’espace, tandis qu’un autre serait le plus jeune.

Wally Funk, 82 ans, est un ancien pilote d’essai qui faisait partie des 13 femmes du programme Mercury qui ont suivi une formation dans les années 1960 pour démontrer que les femmes pouvaient répondre aux normes de la NASA pour son corps d’astronautes. À 18 ans, l’adolescent néerlandais Oliver Daemen pourrait devenir le plus jeune astronaute. Le frère de Bezos, Mark, complète l’équipage de quatre personnes.

« Depuis que j’ai cinq ans, je rêve de voyager dans l’espace« , a écrit Bezos le 7 juin dans un post Instagram annonçant le vol. « Le 20 juillet, je ferai ce voyage avec mon frère. La plus grande aventure, avec mon meilleur ami. »

La fusée New Shepard décolle d’un site situé dans le désert de l’ouest du Texas, au sud-est d’El Paso. Comme il s’agit d’un vol suborbital, la capsule n’entrera pas en orbite autour de la Terre, mais atteindra plutôt le bord de l’espace, à une altitude d’environ 65 miles, où les passagers feront l’expérience de plusieurs minutes d’apesanteur.

La capsule descendra ensuite sous l’effet des parachutes et atterrira à nouveau dans le désert du Texas. L’ensemble du voyage devrait durer environ 10 minutes.

Le lancement est une étape importante pour Blue Origin, qui mise sur un futur marché pour des virées dans l’espace à prix élevé. Blue Origin espère commencer à effectuer des vols opérationnels avec des passagers payants dans un avenir proche et, bien que la société n’ait pas annoncé le prix des billets individuels, ceux-ci devraient coûter plusieurs centaines de milliers de dollars.

La tentative de Bezos d’atteindre l’espace intervient après que Branson a pris part à un vol d’essai risqué le 11 juillet à bord d’un véhicule propulsé par fusée mis au point par sa société spatiale privée, Virgin Galactic. Mais contrairement à l’avion spatial Unity de Virgin Galactic, la fusée et la capsule New Shepard volent de manière autonome, sans pilote à bord.

La capsule de Blue Origin est également conçue pour atteindre une altitude plus élevée que le véhicule de Virgin Galactic. La limite de l’espace est souvent définie par la ligne dite de Kármán, à une altitude de 100 km. Alors que la capsule New Shepard vole au-dessus de la ligne de Kármán, le vaisseau de Virgin Galactic a atteint une altitude d’environ 53 miles lors du vol de Branson.

Cet écart a alimenté la concurrence entre les milliardaires rivaux, les responsables de Blue Origin suggérant que les vols de Virgin Galactic n’atteignent pas réellement l’espace suborbital.

Branson et son équipage pouvaient toutefois recevoir leurs ailes d’astronautes commerciaux, car la Federal Aviation Administration et l’armée de l’air américaine reconnaissent la limite de l’espace à 80 km.

Les vols de Branson et de Bezos pourraient relancer l’industrie du tourisme spatial qui, jusqu’à présent, a progressé lentement au cours des deux dernières décennies, a déclaré Marco Caceres, analyste de l’industrie spatiale au sein de la Teal Group Corporation. Des particuliers ont déjà payé des vols orbitaux vers la Station spatiale internationale, mais tous ont été lancés à bord de fusées et de capsules Soyouz exploitées par l’Agence spatiale russe.

« À toutes fins utiles, l’industrie du tourisme spatial n’existe pas vraiment à l’heure actuelle« , a-t-il déclaré. « Cela marque officiellement le début ».

Outre les escapades suborbitales de Virgin Galactic et Blue Origin, la société d’Elon Musk, SpaceX, prévoit des vols de tourisme orbital, à commencer par la première mission dans l’espace avec un équipage entièrement civil cette année.

Selon M. Caceres, toutes ces entreprises de tourisme pourraient devenir un secteur lucratif de l’industrie des vols spatiaux commerciaux, mais cela prendra probablement du temps.

« Si c’est un vol tous les quelques mois, ce n’est pas suffisant pour créer une industrie« , a-t-il déclaré. « Mais si ces entreprises commencent à faire des lancements sur une base hebdomadaire, et que vous commencez à voir des dizaines ou des centaines de ces vols, c’est à ce moment-là que vous pouvez sentir que c’est quelque chose de réel. »

Branson, Bezos et Musk ont tous été confrontés à des réactions négatives pour leurs aspirations en matière de vols spatiaux privés, certains reprochant aux entrepreneurs milliardaires d’investir dans des entreprises frivoles et intéressées.

Mais ces critiques manquent de perspicacité, a déclaré Jim Cantrell, PDG de Phantom Space, une startup basée en Arizona qui vise à construire et à lancer des satellites commerciaux, et ancien cadre de SpaceX.

« Vous ne pouvez pas regarder cela dans le contexte de ce seul saut dans l’espace« , a déclaré M. Cantrell. « Vous devez le regarder dans le contexte d’une image plus large. Avant, tout cela était dominé par le gouvernement, mais nous sommes arrivés au point où des individus peuvent le faire. C’est ce qui est porteur d’espoir et d’inspiration dans tout ça.« 

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